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Lacunes dans la recherche et incertitudes sur les perspectives d'épidémie de la variole du singe

Virus de la variole du singeCrédit: Kontekbrothers iStock/Getty Images Plus

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Les lacunes dans la recherche pourraient entraver la réponse mondiale à l'épidémie actuelle de variole du singe, une maladie virale endémique dans plusieurs pays africains. L'épidémie s'est propagée sur d'autres continents que l'Afrique, envoyant des signaux d'alarme dans le monde entier.

Depuis 1970, date à laquelle le premier cas humain de variole du singe a été signalé en République démocratique du Congo, peu de cas ont été signalés en dehors de l'Afrique. Ces dernières semaines, cependant, plus de 780 cas ont été confirmés dans 27 pays non endémiques, selon le décompte officiel de l'OMS. Sept pays africains ont signalé un total de 1400 cas possibles.

"Ce à quoi nous avons affaire actuellement est une situation très inhabituelle qui n'a pas été observée les années précédentes", a déclaré Sylvie Briand, directrice du département des maladies pandémiques et épidémiques à l'Organisation mondiale de la santé (OMS), lors de la 75e Assemblée mondiale de la santé à Genève. Les chercheurs ne savent toujours pas quel est le réservoir animal du virus et ce qui déclenche les épidémies. L'épidémie actuelle rappelle la nécessité de poursuivre les recherches pour mieux comprendre la maladie, et l'OMS exhorte les pays à relever les niveaux de surveillance et à améliorer les contre-mesures.

Au Nigeria, la réapparition de la variole du singe a mis fin à une interruption de 40 ans. Selon le Centre de contrôle et de prévention des maladies (NCDC) du pays, entre septembre 2017 et avril 2022, un total de 558 cas et 8 décès ont été confirmés dans 22 États nigérians. "Parmi ceux-ci, 15 cas ont été confirmés en 2022 - cela ne constitue pas une flambée épidémique...", a déclaré le centre.

Ifedayo Adetifa, directeur général du NCDC a déclaré que "la variole du singe a été une maladie à surveiller en priorité, en accord avec l’OMS et ses pays membre et en raison de son potentiel épidémique et de sa relation avec la variole humaine."

Des théories différentes et des lacunes dans les connaissances

Il est encore difficile de déterminer si le pire est passé ou si l'épidémie va s'aggraver. L'OMS est également incapable de faire une projection de la propagation de la maladie dans les pays où elle n'est pas endémique. "Nous ne savons pas si ce que nous voyons n'est que la partie émergée de l'iceberg ou si nous avons déjà dépassé le pic de transmission dans les communautés », a déclaré Mme Briand à l'Assemblée mondiale de la santé.

Le manque de connaissances qui prévaut a conduit à l'émergence de différentes hypothèses et théories concernant la maladie. Adetifa a noté une faible perception du risque au sein de la population, suggérant que la maladie pourrait être confondue avec la varicelle. Matshidiso Moeti, directrice régionale de l'OMS pour l'Afrique, note que le fait que peu de pays africains signalent des cas de variole du singe suggère que certaines parties de l'Afrique pourraient bien avoir acquis une certaine immunité contre la maladie. Les premières données de séquençage du génome ont réduit la suspicion de mutation du génome viral, même si l'OMS a annoncé que d'autres séquençages seraient nécessaires. L'OMS suggère que la diminution des restrictions COVID pourrait avoir contribué à l'augmentation du nombre de cas. "Les gens profitent de la suppression des restrictions COVID pour sortir davantage et assister à des événements. Il y a davantage de contacts humains et de grands rassemblements , ce qui facilite la transmission de cette maladie", a ajouté Mme Briand. Elle a toutefois appelé à poursuivre les recherches afin d'identifier les facteurs à l'origine de l'épidémie et d'identifier le réservoir animal de la maladie afin de pouvoir mettre en place des mesures de prévention adéquates.

L'agence de sécurité sanitaire britannique a indiqué qu'une proportion notable des cas identifiés à ce jour concernait des personnes homosexuelles et bisexuelles. Mais l'OMS a prévenu que cela pouvait être trompeur, surtout si ce groupe est le seul visé par le dépistage.

Dans une étude publiée dans PLOS, Eveline Bunge et ses collègues suggèrent que l'augmentation du nombre de cas pourrait être due au fait que les pays ont cessé de vacciner contre la variole, ce qui offrait une certaine protection croisée contre la variole du singe. Si l'article n'implique pas que le virus est en train de muter, il suggère toutefois que la variole du singe est de plus en plus une maladie à enjeu sanitaire mondial.

Oyewale Tomori, professeur nigérian de virologie, a déclaré à Nature Africa que le fait de se concentrer sur le lien entre les cas signalés permettra de clarifier la question et de surmonter les incertitudes auxquelles les chercheurs sont actuellement confrontés. "Je pense qu'il doit y avoir un lien entre chacun de ces cas. Nous devons faire une étude sérieuse, qui comprend la recherche des contacts. Nous devons également prendre le temps d’analyser les chiffres et d’étudier de près les cas graves avant de prendre des décisions pour les prochaines étapes."

doi: https://doi.org/10.1038/d44148-022-00085-w

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